“突破摄星”计划为人类初步迈向外太空提供良机

2017-11-09 08:58 来源:科学网 
2017-11-09 08:58:03来源:科学网作者:责任编辑:赵清建

  “突破摄星”执行董事Pete Worden在2017腾讯WE大会现场介绍“星芯片”。图片来源:腾讯

  史蒂芬·霍金 图片来源:腾讯

  有些重要的事物看起来可能毫不起眼。11月5日在2017腾讯WE大会现场,Pete Worden手里的那块“玻璃”就是如此,如果换个场合很多人大概都不会看它一眼。这块边长约1厘米、厚度约两三毫米的四边形透明状物体实际上是一个迷你外空探测器,它是当今世界炙手可热的“突破摄星”计划要验证的概念之一,学名“星芯片”。

  “事实上,几个月前我们已经推出星芯片较早的版本,并把它放在拉脱维亚的一个卫星上,用印度的推进器送入太空。”“突破摄星”执行董事、美国航空局艾姆斯研究中心原主任Worden说,“几个月前较大的版本显然已经发挥了作用,现在我们正进一步把它缩小,希望未来发射上去后它能发挥作用。”

  “突破摄星”计划是美国物理学家史蒂芬·霍金与俄罗斯企业家Yuri Milner去年一起启动的计划,目标是让星际旅行变成现实。“如果成功,在座各位有些人在有生之年内,将能看到我们向距离太阳系最近的星系——半人马座α星系发送一个探测器。”当天,霍金在WE大会的开场报告让现场千余名观众在脑海中踏上了星际旅行乃至太空移民的想象之旅。

  “缩水”的地球

  “如何才能确保在力所能及的范围内,让人类的未来尽可能完美?为什么要考虑探索其他宜居星球?”霍金在WE大会开场时的“北京两问”在观众头脑中引发无数问号。随后,这位被誉为“宇宙之王”的轮椅上的老人从两个维度——思考人类的未来;探索太空、寻求其他潜在宜居星球的选择,阐述了宇宙背景下地球和人类扮演的角色。

  地球正在“缩水”。霍金指出,在过去200年中,人口呈现指数级增长(目前约为1.9%),这意味着世界人口每40年就会翻一番。“这样的增长不能维系到下一个千年。到2600年,世界将拥挤得‘摩肩接踵’,电力消耗将让地球变成炽热的‘火球’。”霍金认为,避免这样的世界末日最好的方法就是移民太空。

  在他看来,今天的情况在某种程度上就如同1492年前的欧洲。当时的人们坚信哥伦布的探险注定徒劳无功,然而新世界的发现对旧世界带来了深远的影响,新世界成为那些被剥夺权利地位、走投无路者的乌托邦。“人类向太空的拓展,甚至将会产生更深远的影响,这将彻底改变人类的未来,甚至会决定我们是否还有未来。”霍金说。

  宜居的行星

  在其他条件适宜的星球上,霍金认为,生命的存在必定是可能的。尽管这种可能性极小,概率极低。

  尽管如此,行星科学家们仍在孜孜不倦地窥视着星空,寻找着生命的迹象。而且,他们并非一无所获。Worden表示,研究已经表明太阳系中火星(表面下有水存在)和土卫2(南半球有泉水涌出,且存在简单的有机碳分子)以及木卫二等均可能存在生命。去年,欧洲南方天文台称找到潜在的系外生命栖息地——围绕半人马座α三合星系的第三颗星比邻星(只有太阳的体积10%~20%的一颗红矮星)运行的一个大小类似地球的