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科学家建议捕杀鹿以保护正在萎缩的杨树

2018-10-23 09:29来源:中国科学报

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  本报讯位于美国犹他州中部的潘多山杨树是地球上体重最大的生物体。从表面上看,它像是一片面积超过100多个美式橄榄球场的森林,然而实际上,这片有近5万根树干的森林中的每棵树都拥有完全相同的脱氧核糖核酸(DNA),并通过一个复杂的地下根系与其他的克隆兄弟们相连在一起,也就是说,这片森林其实仅仅是一棵山杨树。尽管其面积不如位于该国密歇根州的巨大蜜环菌属真菌大,但潘多山杨树却要重得多,体重超过了600万公斤。现在,研究人员表示,这片树林正处于危险之中——它正在被黑尾鹿和其他食草动物慢慢吃掉,其生态系统的命运也岌岌可危。

  “这是一种非常特别的栖息地类型。”并未参与该项研究工作的科瓦利斯市俄勒冈州立大学生态学家Luke Painter说,“很多动物都依赖它存活。”

  山杨林,例如潘多山杨和其他一些树种有两种繁殖方式。第一种是人们熟悉的系统,即成熟的树木会撒下种子,最终长成新的树木。但更常见的是山杨和其他一些树种会通过从根部发芽来繁殖——这些芽从土壤中生长出来并长成整棵新的树木。

  洛根市犹他州立大学生态学家Paul Rogers指出,潘多山杨树到底花了多少时间才能达到现在的规模还不得而知。“然而,它很可能已经有几个世纪的历史了,甚至可能已经生长几千年了。”

  科学家第一次注意到潘多山杨树面积收缩是在上世纪90年代末期。他们怀疑是麋鹿、牛所为,最明显的依据是看到鹿正在吃新发出的树芽。在一项新的研究中,Rogers及其同事把这片森林分成了3个实验组。其中一个实验组完全没有设置围栏,动物可以自由地在山杨幼苗上啃食。第二个实验组是用栅栏围起来的,并放任其自由生长。第三个实验组用栅栏围起来,然后在一些地方用刺激山杨生长的策略进行了处理,比如清除灌木和受控焚烧;在其他地方,则没有进行任何处理。

  最终的研究结果令人惊讶——仅仅把鹿关在栅栏外面就足以让潘多山杨树林成功得以复原。即使在被栅栏隔开但没有被焚烧或没有清除灌木的土地上,小树也在茁壮成长。

  研究人员在10月17日出版的《科学公共图书馆—综合》上报告了这一研究成果。

  至少对潘多山杨树来说,这是一个好消息——将鹿拒之门外似乎就足以解决这个问题。但Rogers说,把整个树林围起来既不现实,也不容易让人接受。他正在与美国林业局位于科罗拉多州柯林斯堡的落基山研究站合作,后者是美国西部山杨联盟的成员,该联盟致力于改善山杨管理及恢复树木的生态系统。

  Rogers表示:“每个人,包括我自己,都不想把这个标志性的树林用篱笆围起来。我们不想在大自然中看到一大堆篱笆。”

  Rogers说,另一种选择是对北美黑尾鹿的种群数量进行一些人为变得干涉。这片森林是在上个世纪左右才开始变得稀疏的。而这个时间框架大致与人类进入该地区的时间相一致——人们在这里建造小木屋、禁止狩猎,并且驱赶通常以鹿为食的包括狼在内的食肉动物。Rogers表示,这些人类活动已经把潘多山杨树变成了鹿的安全港,人为增加了该地区的鹿的种群数量。

  手里有了这些新数据,Rogers打算呼吁捕杀生活在该地区的鹿。尽管这种做法看起来有些极端,但却可能是给潘多山杨树提供一个长期生存机会的唯一选择。

  “真正的问题是”,Rogers说,“在这个地区如今有太多的动物需要潘多山杨树供养。”

  (赵熙熙)

  相关论文信息:DOI:10.1371/journal.pone.0203619

  《中国科学报》 (2018-10-22 第2版 国际)

[责编:毕孝斌]

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