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危险实验被禁后悄然重启?

2019-02-13 09:17来源:科技日报

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  今日视点

  据美国《科学》杂志网站近日消息,美国政府机构已然于去年悄悄批准了曾引发巨大争议的禽流感病毒改造实验。这是一类被认为非常危险的研究。

  数年前,英国《自然》杂志曾刊登了一篇有关致命性禽流感病毒变异研究的论文。在实验室,科学家对禽流感病毒进行了基因改造,H5N1禽流感病毒变得易于在哺乳动物间通过空气传播。这可能带来人际传播风险,当时致使科学界及普通公众陷入恐慌。

  而今,这一实验被禁4年多后,却将很快重启。

  能不能在人类之间传播?

  禽流感病毒已经感染了数千万只鸭子、大雁、鸡和其它鸟类,其对人类也具有致命性。但通过人与鸟类密切接触而感染的H5N1病毒,其天然形态无法通过咳嗽或者打喷嚏的方式在人与人之间相互传播。

  不过,也有一些科学家怀疑其人际传播并非无可能。2011年,美国威斯康星大学麦迪逊分校病毒学教授河冈义裕和荷兰伊拉斯谟医学中心罗恩·富希耶团队都发现,利用基因技术改造H5N1病毒的基因,所得病毒能够轻易在雪貂之间传播——而雪貂被科学家视为一个理想的对象,用于揭示一种病毒能否在人际间广泛传播。

  这引起了轩然大波。2012年5月,英国《自然》杂志刊登了河冈义裕的变异禽流感病毒的研究论文。之后持久争论开始了,争议的焦点集中在:究竟是否应该对病毒变异实验实施最严格监控,从而保护人类免遭极具威胁力的流感大暴发的袭击?

  悄悄地,重启了

  一方声音认为:经实验改造后的禽流感病毒,传播能力明显更强,如果一旦遭意外泄漏或者被恐怖组织利用,后果不堪设想,甚至会导致全人类面临风险。

  但另一方称:如果监管得当,该实验确实有助加深科学家对病毒的理解,进而帮助人们对抗禽流感病毒及其变种。

  不过,在2014年,美国政府生物实验室连续曝出多起安全事故,涉及炭疽杆菌、天花病毒、H5N1病毒等。受此影响,同年10月,美国政府暂停了多个病毒研究项目,其中就包括禽流感病毒改造实验。

  而据《科学》杂志网站最新披露的消息,一个美国政府评审小组在去年已经默默地批准了两个实验室提出的实验申请,尽管这类研究曾被认为太过危险而由联邦官员发布过罕见的暂停禁令。报道称,是美国卫生与公众服务部一个委员会批准了重启实验,且没有引起过多的注意。

  美国卫生与公众服务部一名发言人表示,他们暂时不能公开评审资料,原因是包含“专利信息”。目前,其中一个实验项目已经获得美国国家过敏症和传染病研究所的资助,“将在几个星期后启动”;另一个实验项目正在等待资助。

  当年论文的刊登都曾是一场风波

  现在即将重启的病毒改造实验,曾经连论文发表都是一场风波。

  2001年美国遭受一系列炭疽热病菌袭击后,国家生物安全咨询委员会成立,并在相关领域扮演着不容忽视的角色。

  2011年底,两篇禽流感病毒变异研究论文即将发表,该委员会随即建议对论文中关键内容进行修改,还敦促美国卫生与公众服务部以及其他机构,必须严肃监管这种具有“双刃剑”效应的科学研究。因为即使其成果会使公众受益,却也可能被恐怖分子利用,为生化袭击埋下种子。

  2012年初,该委员会审查论文后,认为其对出现禽流感疫情的国家具有一定警示作用,可促使当地科学家密切关注可能的变异。而河冈义裕也对论文原稿进行了修改,在论文中揭示了他们实验时采取的大量生物安全措施细节。

  论文发表后,随附的评论文章认为,变异的禽流感病毒能够在雪貂之间传播,并不100%地意味着也能够在人类之间传播,但“确实存在这种可能性”。

  在公开的权威刊物上发表论文介绍如何提高病毒可传播性,怎么说都相当危险,但它也能让全世界科学家进一步了解该病毒,防止大暴发真正出现;而在意识到禽流感病毒变异后能在人际间传播,政府也会采取更强有力举措,应付潜在威胁。

  “风险存在,但利大于弊”,是当时审查机构对禽流感病毒改造研究论文的大体态度——不过当时人们或没想到,这只是个开头,由该实验所引起的一系列争议,到2019年仍未能平息。(记者 张梦然)

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