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美研究重返冥王星并长期停留可行性

来源:科技日报2019-11-22 09:27

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  科技日报讯(记者刘霞)据美国太空网近日报道,美国国家航空航天局(NASA)正考虑重返冥王星并停留一段时间,为此,该机构向美国西南研究所(SwRI)提供资助,要求其对可能的冥王星轨道飞行器进行广泛研究。SwRI代表说,这项研究将列出设计和仪器要求,并调查潜在项目的可行性及成本。

  SwRI领导了NASA的“新视野”号任务,该任务于2015年7月飞掠冥王星,首次近距离为这颗矮行星拍照,这次具有历史意义的飞掠揭示冥王星是一颗复杂多变的天体,拥有3.2公里高的水冰山和广阔的氮冰平原,以及其他迷人特征。

  今年1月1日,“新视野”号进行第二次飞掠,这次的目标是小型柯伊伯带天体(KBO)2014 MU69,其非正式名称为“天涯海角”。柯伊伯带位于海王星轨道外,此处潜伏着很多冰冷的天体,冥王星是其中最著名的“居民”。

  SwRI研究小组负责人卡莉·霍威特在一份声明中说:“我们的计划是将一艘航天器送入冥王星轨道,让其在此逡巡2年,拜访至少一个柯伊伯带天体以及另一个柯伊伯带矮行星。”

  实际上,该团队研究冥王星轨道器概念已有一段时间了。SwRI首席研究员阿兰·斯特恩解释说:“此前,在由SwRI资助的一项研究中,我们对冥王星系统轨道器进行了详细研究,表明该任务可以借助计划中的运载火箭和现有电动推进系统完成。”

  斯特恩补充说:“我们还证明,有可能利用冥王星最大卫星‘卡戎’的‘弹弓效应’,让探测器逃脱冥王星轨道,然后返回柯伊伯带去探索更多天体,例如‘天涯海角’和至少一颗矮行星,以便与冥王星进行比较。”

  尽管NASA最近获得了一些资金,但并不意味着冥王星轨道飞船肯定会出现在其议程上。NASA还赞助了另外九项任务研究,为下一个“行星科学十年调查”做准备。

  十年调查由美国国家研究委员会每10年进行一次,以确定NASA机器人勘探计划的优先级。下一次调查工作定于2020年启动,上一次行星科学十年调查涵盖2013年至2022年。

  斯特恩说,“新视野”号目前飞行状态良好,如果NASA批准其任务延期,它有足够的燃料拜访另一个柯伊伯带天体。

[ 责编:张佳兴 ]
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