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南极唯一本土昆虫面临灭绝风险

来源:中国科学报2022-06-29 10:16

  南极蠓可能比豌豆还小,却是南极洲最大的只生活在陆地上的动物,也是唯一的本土昆虫。一项近日发表于《功能生态学》的研究发现,南极蠓已经进化到可以在极端条件下生存,但气候变暖可能会对其造成威胁。

  与温带蠓成群生活在水中不同,南极蠓主要生活在南极半岛及附近岛屿的潮湿地带。它们的生活节奏较慢,生命周期达两年,且大部分时间是以幼虫的形态度过的。

  该研究作者之一、美国肯塔基大学昆虫生理学家Nicholas Teets说,这些棕色的蠕虫状幼虫“虽然外表不出众,但在压力下的生存能力非常出色”。

  蠓花了4000万年完善其生存策略。它们能承受严酷的冬季温度。为了防止冰对自身内部组织造成损害,越冬幼虫会失去多达70%的体液。一旦身体“冻结”,幼虫会以一种名为滞育的暂停状态待上大约6个月。在此期间,它们不会吃东西、移动或做其它任何事情。

  由于气候变化导致南极洲快速变暖,Teets和同事想知道冬季温度的微小变化会对南极蠓产生怎样的影响。

  为此,研究小组从南极大陆附近的几个岛屿收集了南极蠓幼虫,并将它们放在3种温度的孵化器中:-5℃(南极寒冷的冬天)、-3℃(典型的冬天)和-1℃(温暖的冬天)。

  6月早些时候,研究人员报告称,南极蠓幼虫放入孵化器6个月后,他们发现在“温暖的冬天”孵化器中的幼虫存活率较低、移动速度较慢、能量储存量较小。

  储存的能量耗尽可能会给南极蠓繁殖带来麻烦。这是因为幼虫从滞育状态恢复后,很快就变成了没有功能性口腔的成虫,必须依靠自己的储备能量度过繁殖季节。

  没有参与这项工作的辛辛那提大学昆虫学家Joshua Benoit说,如果暖冬“‘烧毁’了更多幼虫保护区,那么这些幼虫最终会在某些岛屿上灭绝”。

  由于南极洲只有很少物种在陆地上生活,因此即使一个物种消失,也可能会重塑食物链。

  但是,“可能不全是悲观的”。Teets说,“如果冬天既暖和又短暂,那么南极蠓可以在夏天更早地开始进食,进入生长周期,弥补失去的储备能量。”

  Teets表示,下一步是监测野外的南极蠓种群,观察它们如何对温度变化作出反应。但他指出,在南极洲的冬季实地考察具有挑战性,所以记录任何变化可能都需要一段时间。(王方)

[ 责编:谢芸 ]
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